Los viajeros internacionales pueden estar expuestos a la infección por el paludismo o malaria en 97 países del mundo que, en su mayor parte, se concentran en África, Asia y América. Las personas infectadas suelen presentar fiebre, escalofríos y síntomas gripales en un primer momento. En caso de no tratarse, la enfermedad puede provocar complicaciones y, en algunas ocasiones, la muerte. Los síntomas del paludismo aparecen después de un período de siete días o más. El viajero que presente fiebre en los tres meses posteriores a una posible exposición deberá considerarlo una urgencia médica y someterse inmediatamente a un reconocimiento.

Los parásitos son seres que viven en un organismo al que se denomina hospedador o huésped. El parasitismo es un tipo de simbiosis en donde el parásito obtiene los recursos del huésped y además le produce daño.

Podemos encontrar diversos tipos de parásitos que pueden estar tanto en organismos vegetales como animales; así, tenemos los virus, que son parásitos obligados, las bacterias, los hongos, los protistas e incluso animales y plantas.

Los parásitos que se desarrollan dentro del cuerpo del hospedador se denominan endoparásitos, y los que viven fuera del huésped se llaman ectoparásitos.

Cuando el parásito llega al organismo hospedador por medio de otro organismo, este último es denominado vector; por ejemplo, las hembras del mosquito anofeles transmiten parásitos del género Plasmodium, que causa la malaria en los humanos. El mosquito es un vector.

Los protistas

Llamados también protozoos, se piensa que fueron los primeros organismos eucariotas. La mayoría viven en ecosistemas acuáticos son organismos unicelulares y heterótrofos más complejos que las bacterias; pueden vivir de forma individual o en colonias. Sin embargo, también se pueden encontrar organismos autótrofos y dentro de este reino.

Los protistas son de tamaño microscópico y son capaces de moverse libremente de diferentes formas, por ejemplo: las amebas lo hacen por medio de pseudópodos, los dinoflagelados por medio de flagelos y los paramecios utilizan los cilios que se encuentran en el contorno de todo su cuerpo.

Algunos protistas marinos son bioluminiscentes y otros producen las mareas rojas. Las euglenas se encuentran en aguas dulces y también salobres.

Protistas como el Plasmodium y el Trypanosoma son parásitos patógenos para algunos seres vivos entre estos el ser humano.

Enfermedades producidas por protozoos

Estos organismos son endoparásitos que producen diversas enfermedades en el ser humano.

Malaria o paludismo

Organismo responsable: Plasmodium. Se adquiere por la picadura de la hembra del mosco anofeles. Se presenta fiebre alta, escalofrío, dolor de cabeza y sudores. Si se complica puede provocar hemorragias, convulsiones y dificultad para respirar.

Amebiasis

Organismo responsable: Entamoeba histolytica. Se adquiere al consumir alimentos o agua contaminada con el parásito en forma de quistes. Se presenta diarrea, náusea, dolor abdominal y fiebre. Algunas veces no presenta síntomas. Cuando se complica puede formarse un absceso en el hígado.

Toxoplasmosis

Organismo responsable: Toxoplasma gondii. Los animales adquieren la enfermedad por consumir carne cruda de roedores y aves enfermas o por contacto con heces. Se transmite a los humanos por las heces de aves y mamíferos, especialmente los gatos. En personas con un sistema inmunitario bajo, produce los síntomas de una gripe. En la mayoría de los casos no produce síntomas. No se transmite entre humanos excepto en el caso de mujeres embarazadas, que sí transmiten la enfermedad al feto.

Enfermedad del sueño o tripanosomiasis africana

Organismo responsable: Trypanosoma. Es transmitida por la mosca tse-tsé que se encuentra en 36 países de África. Produce fiebre, dolor de cabeza, picazón y dolores de las articulaciones, y en una segunda fase afecta al sistema nervioso central produciendo cambios de comportamiento, falta de coordinación, y percepción a los estímulos y alteraciones en el ciclo del sueño.

Giardiasis

Organismo responsable: Giardia lamblia. Parasita el intestino delgado de los humanos y otros mamíferos. Produce diarrea e hinchazón por acumulación de gases.

Los gusanos

Son organismos que pertenecen al reino animal, tienen vida libre y también son endoparásitos; muchos de ellos producen enfermedades intestinales en los humanos. Estos organismos presentan diferentes formas: gusanos planos como las duelas y las tenias, gusanos redondos como el Áscaris lumbricoide y gusanos segmentados como las sanguijuelas, que son ectoparásitos.

Enfermedades producidas por los gusanos

Estos organismos están asociados a parasitosis intestinales, entre las que encontramos:

Teniasis

Organismo responsable: Taenia solium y Taenia saginata. Utilizan a los cerdos y ganado vacuno, respectivamente, como huéspedes intermediarios. Producen una infección gastrointestinal. Producen molestias gastrointestinales, náuseas, vértigo y convulsiones.

Ascaridiasis

Organismo responsable: Áscaris lumbricoides. Se ubican en el intestino delgado y pueden pasar a los pulmones. Producen anemia, palidez, pérdida de peso, diarrea y malestar general.

Los artrópodos

Muchos de los organismos que pertenecen a este grupo también constituyen ectoparásitos para algunas especies. Otros sirven de vectores para transmitir enfermedades, como se estudió en la sección anterior, por ejemplo el mosquito anofeles.

Dentro de este grupo tenemos:

  • Las pulgas: viven en mamíferos y pájaros. Producen inflamación y picazón. Las pulgas de las ratas actúan como vectores al transmitir la peste bubónica.
  • Los piojos: el más común es el de la cabeza, el cual pica para extraer sangre de su huésped y produce picazón.

Factores que determinan el aparecimiento de enfermedades parasitarias intestinales

Las enfermedades producidas por parásitos intestinales son más comunes en zonas donde hay deficiencias en medidas de saneamiento ambiental, higiene personal, higiene en la manipulación, preparación y manejo de alimentos y déficit de agua potable. Por lo tanto, estos son los aspectos que deben ser considerados dentro de las políticas que las autoridades de cada país deben tomar para disminuir estas enfermedades que son problemas de salud serios en la población y que incluso llegan a producir la muerte sobre todo en infantes.

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